Je 'squat' of 'lunge' uitvoeren zonder het gevoel te hebben dat er iemand naar je billen kijkt, lijkt tegenwoordig haast een onmogelijke opgave. Tenminste, dat is de ervaring van redacteur Paula Vaarkamp. Vandaar ook dat Paula inmiddels fan is van de 'vrouwensportschool', die op steeds meer plekken in Nederland te vinden is.

Een aantal maanden geleden maakte ik kennis met de 'vrouwensportschool': coaching, gebruiksvriendelijke apparaten en minder tot helemaal geen spiegels. En, last but not least: er mogen geen mannen naar binnen.

Mensen die naar je kijken in de sportschool: ik had het zelf nooit echt als hindernis ervaren. Het was hooguit één van de vele kleine ergernissen waarmee je moet leren leven, als je ervoor kiest om te sporten in een openbare ruimte. Maar toen ik op een gegeven moment een squat deed en bijna de starende ogen van de jongen achter mij kon voelen branden, was het eindpunt voor mij toch in zicht.

Minder bekijks

Hoewel ik eerder nooit de drang had een bezoek te brengen aan een 'women only' sportschool, ging ik een aantal maanden geleden toch maar eens een kijkje nemen. Al gauw merkte ik dat het sporten hier toch echt anders is dan in een gemengde sportschool. Aangenamer, laagdrempeliger én minder bekijks. En dat is toch wel erg fijn.

En wat blijkt? Ik ben niet de enige. In de afgelopen jaren is het aantal fitnessketens speciaal voor vrouwen flink gestegen. In 2014 waren het er nog maar elf, in 2020 zijn het er alweer 28. "Veel vrouwen die in een vrouwensportschool beginnen, zijn nooit eerder lid geweest van een sportschool omdat ze de stap niet durfden te zetten. Of ze waren lid en hebben zich gauw weer uitgeschreven", zegt Miranda Wassenaar van vrouwensportschool Curves.

Volgens haar zijn vrouwensportscholen echt niet 'anti-man'. "We hebben niks tégen mannen. Maar het concept is erop ingericht om het vrouwen zo comfortabel mogelijk te maken."

Drempels ontwijken

Martin Pet, sportpsycholoog en trainer bij vitaliteitsbedrijf Lifeguard, begrijpt heel goed dat sportscholen voor vrouwen in opmars zijn. "Eén van de belangrijkste redenen om te gaan sporten is je gezondheid. De aanwezigheid van mannen in een sportschool zorgt bij sommige vrouwen voor ongemakkelijkheid. Sporten op zichzelf is al ongemakkelijk voor veel mensen. De aanwezigheid van mannen kan het zelfbewustzijn op dat ongemak vergroten. Dit kan ervaren worden als een drempel om te gaan. Het is dan fijn als deze drempels ontweken kunnen worden."

Pet wil benadrukken dat dit probleem niet alleen bij vrouwen voorkomt. Ook mannen voelen zich bekeken. Door andere mannen bijvoorbeeld, die sterker of gespierder zijn. Of door andere vrouwen. Mannen die net beginnen met sporten zien dat ze 'niet zo sterk zijn als die andere brede gasten in de sportschool'. "Er is tussen mannen altijd een soort competitiespanning. Waar je buiten de sportschool status verkrijgt door een mooie auto of goede baan, is de enige status die binnen de sportschool overblijft het gespierde lichaam dat je wel of niet hebt. Mannen voelen net zo goed het ongemak van bekeken worden."

Oog in oog met je ongemak

Volgens Pet is het goed dat een vrouwensportschool als Curves ervoor kiest geen spiegels op te hangen. Door jezelf te zien tijdens het sporten, sta je oog in oog met je ongemak: "Rode wangen, het lichaam waar je niet gelukkig in bent, et cetera. Je wordt geconfronteerd met hoe mooi je zou wíllen zijn, maar je bent het nog niet. Wel is een spiegel goed om de uitvoering van je bewegingen te controleren, maar dit kun je ook doen door middel van een goede trainer of coach."

Een belangrijke factor voor het maken goede keuze van je sportschool is je veilig en op je gemak voelen. Bij vrouwen is dit lastiger dan bij mannen, omdat zij bijvoorbeeld met hormonale veranderingen in hun lichaam te kampen hebben. Onder meer zwangerschap, ongesteldheid en de overgang zorgen soms voor bepaalde problemen waarmee je niet snel naar een trainer in een gemengde sportschool stapt. "Een expert in een vrouwensportschool vraag je dan veel sneller om advies", stelt Pet.